《說文解字》共收篆文字頭9353個,另收重文(即附在篆文字頭下的古籀異體字)1163字,許慎的解說共計133,441字。全書9000多個字頭是根據540個部首分部編排的,凡是與部首意義相類的字便歸為一部。最後一篇是「序目」,內容包括許慎的序、部首目錄、他兒子許沖上《說文解字》的表、漢安帝的詔等。
    許慎在「序」中闡述了他對於漢字起源及其流變的看法,闡明了他關於「六書」的理論,批判了當時流行的說字解經的錯誤,還說明了他撰寫《說文解字》的緣由、原則、體例等。